Fredag 8. mai 2020 Utenriks

• Mens andre stenger, går Amazons omsetning i taket • Viruset har gjort verdens rikeste mann enda rikere

Surfer på ­pandemien

STIKKER AV: I Amazons sentre i USA går de ansatte oppå hverandre på jobb hver dag fordi de ikke får noen trygge alternativer. Samtidig håver grunnlegger, eier og administrerende direktør Jeff Bezos, her på ferie i Portofino i Italia, inn milliarder av dollar på selskapet. FOTO: COBRA TEAM, BACKGRID/NTB SCANPIX

KANONFØDE: Koronapandemien er super business for Amazon-­general Jeff Bezos, men ansatte har blitt sjuke og dødd. Chris Smalls mistet ­jobben etter å ha protestert mot dårlig smittevern.

amazon

– Amazon har blod på ­hendene.

Det sier Chris Smalls på ­telefon fra USA.

Tre av netthandelsida Amazons ansatte i landet har så langt dødd av covid-19. Hvor mange av de nærmere en million arbeiderne i Jeff Bezos’ multinasjonale IT-konglomerat som er blitt smittet av koronaviruset på verdensbasis, vites ikke.

– Det er horribelt å høre at folk dør fordi de har dratt på jobb. Og det er særlig tøft å høre når jeg slo alarm for å unngå at nettopp dette skulle skje, sier Smalls.

Denne uka kom nyheten om det siste registrerte dødsfallet i Amazons amerikanske arbeidsstokk: En ansatt ved distribusjonssenteret JFK8 i Staten Island, New York, omkom etter å ha blitt smittet og sjuk tidlig i april.

Pandemiprofitører:

• I en serie artikler ser Klassekampen på noen av aktørene som profitterer på koronapandemien. I dag: Amazon.

• Det amerikanske multinasjonale teknologikonglomeratet Amazon, som er mest kjent for netthandel, ble skapt i 1994 og er i dag det tredje mest verdifulle selskapet i verden. Grunnleggeren Jeff Bezos er verdens rikeste, med en formue på 145 milliarder dollar.

• Amazon er USAs nest største arbeidsgiver. Under pandemien har selskapet gjort 175.000 nyansettelser og nærmer seg en million ansatte i verden.

Hysjet ned smitten

Det er i nettopp denne enorme lagerhallen at Smalls har tråkket, løftet og skannet varer hver dag de siste årene, som prosessassistent og veileder for kollegene i «plukkeavdelingen». Men i slutten av mars ble arbeidshverdagen til den amerikanske trebarnsfaren snudd på hodet og han ble verdenskjent over natta.

Smalls slo nemlig full alarm idet koronapandemien spredte seg i USA og særlig rammet New York. Han mente Amazon ikke tok smittefaren på alvor, og at de dysset ned risikoen for de nær 5000 ansatte på arbeidsplassen hans, som jobber tett på hverandre.

– Folk rundt meg var sjuke, svimle, hostet, hadde hodepine og kastet opp. Jeg skjønte at noe var galt og sa til ledelsen at folk måtte settes i karantene, og bygningen stenges og reingjøres, sier Smalls.

– Men selskapet tok det overhodet ikke seriøst. Det fantes ingen retningslinjer, null smittevernutstyr og ingen reingjøringsfasiliteter.

De ansatte fortsatte å gå på jobb, sjuke som friske, for de trengte lønn. 24. mars testet en kvinnelig kollega i hans avdeling positivt for korona, og Smalls sendte henne hjem.

– Samme dag fikk vi som er veiledere, vite at enda en hadde testet positivt. De sa vi ikke måtte fortelle det til resten av de ansatte, for de ville unngå å skape panikk, sier han.

Fikk sparken

Smalls holdt ikke munn – han satte seg i kafeteriaen og informerte kollegene om det han visste. Etter hvert organiserte han protester. Det kostet ham jobben, sier han.

– De følte at de var nødt til å si meg opp for å få meg til å tie stille. Etter fem år i Amazon fikk jeg sparken fordi jeg sa sannheten, sier Smalls, som kaller seg selv en varsler.

Klassekampen har ikke fått svar på henvendelsen til Amazons presseavdeling i USA. Men selskapet har i andre medier avvist Smalls påstander. Amazon hevder Smalls ble avskjediget fordi han ved å organisere en protest, brøt karantenereglene – noe Smalls selv avviser blankt.

– Disse reglene eksisterte ikke da jeg fikk sparken. De kom på plass først etterpå, sier Smalls, som ifølge avisa The Guardian er «en av minst seks» Amazon-ansatte som har fått sparken fordi de har «deltatt i protester eller tatt til orde for tryggere forhold» under pandemien.

At Amazon anså Smalls som et problem, ble imidlertid tydelig fra et lekket internnotat som nettstedet Vice nylig siterte. Notatet avslørte at toppledelsen, inkludert Bezos selv, i et møte planla å sverte Smalls ved å portrettere han som «ikke smart eller artikulert».

Stormfullt – men lønnsomt

Feiden mellom Smalls og Amazon har fått stor oppmerksomhet. Og vel har døde, sjuke og opprørske ansatte gitt Amazon dårlig PR under pandemien. Men viruset har ikke vært dårlig for Bezos’ business – tvert imot.

Ved inngangen til 2020 talte Bezos formue 116 milliarder amerikanske dollar. Innen utgangen av april hadde den, ifølge Forbes’ estimater, økt med hele 35 milliarder. To måneder med korona har gjort at Bezos’ formue i dag har vokst til svimlende 145 milliarder dollar.

– Mens folk lider og mindre butikker må holde stengt, er det én aktør som ikke har det vondt. Jeff Bezos har tvert imot tjent masse penger på dette. Aktiviteten er like høy som i høysesongen før jul, sier journalisten og forfatteren Jean-Baptiste Malet.

– Umulig å holde avstand

I 2013 utga Malet «En Amazonie», en dokumentarisk bok om livet som Amazon-vikar i Frankrike. I dag dekker journalisten Malet selskapets manøvrer under pandemien, og særlig situasjonen i Frankrike, som skiller seg ut i denne sammenhengen.

Akkurat som i USA slo franske ansatte alarm og gjorde etter hvert opprør fordi smitteverntiltakene var mangelfulle. Frankrike har blitt hardt rammet av koronapandemien og 12. mars innførte regjeringen svært strenge regler for stenging. Men i Amazons seks franske distribusjonssentre var aktiviteten skrudd opp til maks.

– Den sosiale distanseringen som regjeringen sa alle måtte overholde, var umulig å gjennomføre inne i senteret, sier Habib Latreche på telefon fra Frankrike.

Latreche jobber på Amazons senter i Lauwin-Planque i Nord-Frankrike. I protest mot at myndighetenes retningslinjer føltes umulig å overholde på jobb, og i frykt for å bli smittet, protesterte Amazon-ansatte på Lauwin-Planque-senteret i midten av mars. Demonstrasjoner ble avholdt også i andre Amazon-sentre i Frankrike, og fagorganisasjonen Sud Solidaires tok saken til arbeidsretten, med støtte fra resten av fagbevegelsen.

Amazon Frankrike ble 15. april pålagt å nedskalere ekspederingen til «essensielle varer». Brøt selskapet mot dette, vanket en bot på en million euro – per dag.

Den juridiske dragkampen har rast de siste ukene, og den har i stor grad dreid seg om hva essensielle varer betyr. Amazon framholdt på sin side at selskapet er «helt nødvendig» for kunder verden over under pandemien. Men franske arbeidere fortalte om varelevering av alt fra videospill til neglelakk.

Fransk forbilde

For å unngå enorme bøter, stengte Amazon dermed alle sine distribusjonssentre i Frankrike 16. april. De er fremdeles midlertidig stengt, til og med ut dagen i dag. Hjemme sitter de ansatte – med full lønn.

– Det er ganske sterkt, sier Latreche, som er organisert gjennom fagorganisasjonen CFDT.

Han får støtte av Robin Collignon, representant for fagorganisasjonen CGT, som beskriver dommen mot Amazon som «en seier som viser at selskapet ennå ikke er totalt hevet over loven».

Amazon Frankrike vil ikke stille til intervju med Klassekampen, men har sendt en e-post med generelle uttalelser via kommunikasjonsbyrået CLAI, som representerer selskapet i Frankrike.

I USA sitter Chris Smalls og drømmer om Frankrike. I hans hjemland er aktiviteten i Amazons enorme distribusjonshaller på høygir, og selskapet har gjort hele 175.000 vikaransettelser.

– Jeg skulle ønske vi var som Frankrike. Her går folk på jobb selv om de er sjuke. De har ikke noe valg, sukker Smalls.

Han understreker at hans mål er at folk skal ha en jobb å gå til, men ikke med livet som innsats midt under en pandemi.

– Jeg vil så klart at folk skal leve bra liv og ikke at de skal havne i økonomisk konkurs. Men å ansette enormt mange nye folk uten å teste og diagnostisere dem, er det samme som å sette både dem og kollegene deres i fare.

Smalls mener koronakrisa avslører Amazons sanne ansikt.

– Amazon «hyrer og fyrer» året rundt, men å gjøre det midt under en pandemi, viser at de ikke har respekt for menneskers liv. Pandemien beviser det vi allerede visste: at kapitalismen og verdens rikeste styrer. At de ikke bryr seg om arbeidsfolk. At vi er erstattelige, sier Smalls.

yngvildt@klassekampen.no